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Registro civil: por qué es importante contabilizar los nacimientos y las defunciones

Nota descriptiva N°324
Mayo de 2014


Datos y cifras

  • A nivel mundial, dos tercios (38 millones) de los 56 millones de defunciones anuales no se registran.
  • Cerca de la mitad de los nacimientos que se producen en todo el mundo quedan sin registrar.
  • Son muchos los obstáculos que impiden el registro de nacimientos y defunciones.

Los países necesitan saber cuántas personas nacen y mueren cada año – y las principales causas de defunción – para que sus sistemas de salud funcionen como es debido. La única manera de contabilizar a todos y hacer un seguimiento de los nacimientos y defunciones es el registro civil. El registro civil proporciona la base para la identidad jurídica de cada persona, pero también permite a los países identificar sus problemas sanitarios más acuciantes.

La OMS recibe estadísticas sobre las causas de defunción únicamente de alrederor de un centenar de sus Estados Miembros. A nivel mundial, dos tercios (38 millones) de los 56 millones de defunciones anuales no se registran. Y, cada año, cerca de la mitad de los nacimientos que se producen en todo el mundo quedan sin registrar.

Cuando no se contabilizan las defunciones y no se documentan sus causas, los gobiernos no pueden diseñar políticas eficaces de salud pública ni medir su impacto. Todos los países desarrollados tienen registro civil, y los países en desarrollo lo necesitan.

La información sobre los nacimientos y las defunciones por edades, sexos y causas es la piedra angular de la planificación de la salud pública. Civil registration is the way by which countries keep a continuous and complete record of births, deaths and the marital status of their people.

¿Cómo definimos el registro civil?

El registro civil es la manera que tienen los países de mantener un registro continuo y completo de los nacimientos, las defunciones y el estado civil de su población.

Por qué le interesa a la OMS el registro civil

Para organismos de salud como la OMS, los sistemas de registro civil son la fuente más fiable de estadísticas sobre nacimientos, defunciones y las causas de éstas.

Los países que no tienen sistemas de registro civil que funcionen como es debido sólo tienen una idea aproximada del tamaño, la longevidad y la salud de su población.

Otras ventajas

El registro civil aporta numerosas ventajas. El derecho de las personas a estar registradas en ambos extremos de la vida es fundamental para la inclusión social. Cuando no hay seguro o herencia, el registro y el certificado de defunción suelen ser requisitos previos necesarios para el entierro, así como para contraer nuevo matrimonio o resolver causas penales.

Existen riesgos relacionados con el registro civil. La información que proporciona se puede utilizar para discriminar a ciertos grupos, si bien hay formas de diseñar sistemas que disminuyan esos riesgos.

Obstáculos al registro civil

Son muchos los obstáculos que impiden el registro de nacimientos y defunciones. Muchos países carecen de las leyes o la infraestructura necesarias para hacer obligatorio el registro. En algunos de ellos, tan sólo las personas que viven en las ciudades tienen acceso a los servicios de registro.

Medidas provisionales para los países de bajos ingresos

Lleva años establecer sistemas de registro civil que funcionen como es debido, aunque hay medidas provisionales que los países pueden utilizar para recoger información.

Se puede recurrir a los censos y las encuestas para estimar el tamaño de la población, pero esas herramientas no facilitan información sobre las causas de defunción. Los registros por muestras, que consisten en hacer un seguimiento de una pequeña parte de la población, también se pueden utilizar a falta de un registro civil plenamente desarrollado. Ese sistema existe en China y en la India.

Se recomienda recurrir a los cuestionarios normalizados de la OMS sobre autopsias verbales para mejorar la comparabilidad de las causas de defunción en el marco de los sistemas que carecen de certificado médico de defunción.

Lo que hemos aprendido

En países como Francia y el Reino Unido de Gran Bretaña e Irlanda del Norte han tenido que pasar más de tres siglos para que los sistemas de registro civil evolucionaran a partir de los registros eclesiásticos. Los organismos de las Naciones Unidas han elaborado normas y directrices internacionales para establecer sistemas de registro civil. Es posible establecer un sistema funcional en unos cuantos decenios, como muestran las experiencias de Jordania, Malasia, Sudáfrica, Sri Lanka y Tailandia.

Papel de las Naciones Unidas

No hay un único organismo del sistema de la Naciones Unidas que sea responsable de ayudar a los países a establecer y gestionar el registro civil. Sin embargo, la División de Estadística de las Naciones Unidas (UNSD), el Fondo de la Naciones Unidas para la Infancia (UNICEF), el Fondo de Población de las Naciones Unidas (FNUAP) y el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUD) trabajan con los países en desarrollo para mejorar diferentes aspectos de sus estadísticas de población.

La OMS y su Red de Sanimetría asociada se centran en mejorar los sistemas de información sanitaria y en la capacidad de los países para hacer un seguimiento de las principales causas de defunción.

En una reunión mundial sobre el fortalecimiento de los sistemas de registro civil y estadísticas demográficas, celebrada en diciembre de 2013, se examinó la función del sector sanitario en el mejoramiento de esos sistemas y se identificaron principios y prácticas que contribuyen a ampliar el fortalecimiento de los sistemas de registro civil y estadísticas demográficas.

La reunión reconoció el impulso global existente para mejorar los sistemas de registro civil y estadísticas demográficas, e identificó medios por los que los sectores sanitarios podrían promover las mejoras.

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