Centre des médias

Hépatite E

Aide-mémoire N°280
Juillet 2013


Principaux faits

  • On dénombre chaque année 20 millions d’infections par le virus de l’hépatite E, plus de 3 millions de cas aigus d’hépatite E et 57 000 décès liés à la maladie.
  • L’hépatite E régresse généralement spontanément mais peut évoluer en hépatite fulminante (insuffisance hépatique aiguë).
  • Le virus de l’hépatite E se transmet par voie fécale-orale, principalement à travers de l’eau contaminée.
  • L’hépatite E sévit partout dans le monde mais sa prévalence est la plus élevée en Asie de l’Est et du Sud.
  • La Chine a produit et homologué le premier vaccin contre l’hépatite E même s’il n’est pas encore disponible partout dans le monde.

C'est une maladie du foie provoquée par le virus de l’hépatite E, un virus à acide ribonucléique (ARN) monocaténaire de polarité positive et non enveloppé.

Le virus de l’hépatite E est transmis principalement par de l’eau de boisson contaminée. Il donne généralement lieu à une infection qui régresse spontanément en 4 à 6 semaines. Occasionnellement, une forme fulminante d’hépatite E (insuffisance hépatique aiguë) peut apparaître et entraîner le décès.

Au niveau mondial, on dénombre près de 20 millions d’infections par le virus de l’hépatite E chaque année.

Répartition géographique

L’hépatite E est présente partout dans le monde et différents génotypes du virus déterminent des différences épidémiologiques. Par exemple, le génotype 1 est généralement rencontré dans les pays en développement et donne lieu à des flambées au niveau communautaire, tandis que le génotype 3, généralement retrouvé dans les pays développés, ne donne pas lieu à des flambées épidémiques. Au niveau mondial, 57 000 décès et 3,4 millions de cas d’hépatite E aiguë sont attribuables à l’infection par les génotypes 1 et 2 du virus de l’hépatite E.

Les taux de séroprévalence les plus élevés (nombre de personnes dans une population positives pour la maladie) s’observent dans les régions où de faibles niveaux d’assainissement augmentent le risque de transmission du virus. Plus de 60% des infections par le virus de l’hépatite E et 65% de l’ensemble des décès par hépatite E surviennent en Asie de l’Est et du Sud, où des taux de prévalence de 25% sont courants dans certaines tranches d’âge. En Égypte, la moitié de la population âgée de plus de cinq ans est sérologiquement positive pour le virus de l’hépatite E.

Transmission

Le virus de l’hépatite E se transmet principalement par la voie fécale orale du fait de la contamination fécale de l’eau de boisson. D’autres voies de transmissions ont été recensées, à savoir:

  • la transmission par les aliments due à l’ingestion de produits dérivés d’animaux infectés;
  • la transfusion de produits sanguins infectés;
  • la transmission verticale d’une femme enceinte au fœtus.

Bien que l’homme soit considéré comme l’hôte naturel du virus de l’hépatite E, des anticorps dirigés contre le virus de l’hépatite E ou des virus étroitement apparentés ont été décelés chez des primates et plusieurs autres espèces animales.

L’hépatite E est une maladie à support hydrique et l’on a mis en cause l’eau ou des produits alimentaires contaminés dans les cas de flambées majeures. La consommation de fruits de mer crus ou peu cuits a également été à l’origine de cas sporadiques dans des zones d’endémie.

Les facteurs de risque de l’hépatite E sont liés à un assainissement médiocre dans de grandes parties du monde et à la présence du virus dans les matières fécales.

Symptômes

La période d’incubation suivant l’exposition au virus de l’hépatite E va de trois à huit semaines, avec une moyenne de 40 jours. On ignore pendant combien de temps le sujet reste contagieux.

Le virus de l’hépatite E entraîne des cas d’hépatite virale aiguë sporadique et épidémique. L’infection symptomatique est plus répandue chez les jeunes adultes âgés de 15 à 40 ans. Bien que l’infection soit fréquente chez l’enfant, elle est le plus souvent asymptomatique ou très bénigne et sans jaunisse (ictère); elle n’est alors pas diagnostiquée.

Les signes caractéristiques de l’hépatite sont les suivants:

  • jaunisse (coloration jaunâtre de la peau et de la sclérotique, urines foncées et selles de couleur claire);
  • anorexie (perte d’appétit);
  • hépatomégalie (hypertrophie du foie, qui est douloureux au toucher);
  • douleurs abdominales et sensibilité à la palpation;
  • nausées et vomissements; et
  • fièvre.

Ces symptômes sont difficiles à distinguer de ceux qui apparaissent lors de la phase aiguë d’une affection hépatique quelconque et durent généralement d’une à deux semaines.

Dans de rares cas, une hépatite E aiguë peut évoluer en hépatite fulminante (insuffisance hépatique aiguë) et entraîner le décès. Les taux de mortalité dus à l’hépatite E dans l’ensemble de la population vont de 0,5% à 4%. L’hépatite fulminante est plus fréquente pendant la grossesse. Les femmes enceintes sont plus exposées à des complications obstétricales et à la mortalité par hépatite E, qui peut induire un taux de mortalité de 20% chez les femmes enceintes au dernier trimestre.

Des cas d’infection chronique par le virus de l’hépatite E ont été signalés chez des personnes immunodéprimées. La réactivation d’une infection par l’hépatite E a également été signalée chez des personnes présentant un déficit immunitaire.

Diagnostic

Les cas d’hépatite E ne sont pas cliniquement différenciables des autres types d’hépatite virale aiguë. Le diagnostic de l’hépatite E est donc généralement basé sur la mise en évidence de taux élevés d’anticorps spécifiques dans le sang.

Deux nouveaux tests diagnostiques supplémentaires exigent des moyens de laboratoire spécialisés et ne sont utilisés que dans les travaux de recherche. Il s’agit :

  • de la RT-PCR (amplification génique en temps réel) pour déceler l’ARN du virus de l’hépatite E;
  • et de l’immunomicroscopie électronique pour déceler le virus de l’hépatite E.

On doit suspecter l’hépatite E en cas de flambées d’origine hydrique dans un pays en développement, surtout si l’affection est plus grave chez la femme enceinte ou si l’hépatite A a été exclue.

Traitement

On ne dispose d’aucun traitement permettant d’infléchir l’évolution de l’hépatite aiguë. La prévention constitue donc l’approche la plus efficace contre la maladie.

L’hépatite E régressant généralement spontanément, l’hospitalisation n’est en général pas nécessaire. Elle s’impose cependant en cas d’hépatite fulminante et doit être envisagée pour la femme enceinte infectée.

Prévention

Le risque d’infection et de transmission peut être réduit:

  • en maintenant des normes de qualité pour les approvisionnements publics en eau;
  • en mettant en place des systèmes d’élimination adéquats pour éliminer les déchets sanitaires.

Au niveau individuel, le risque d’infection peut être réduit:

  • en respectant des pratiques d’hygiène telles que le lavage des mains avec de l’eau propre, en particulier avant de manipuler des aliments;
  • en évitant de consommer de l’eau et/ou de la glace de qualité inconnue;
  • en évitant de consommer des fruits de mer crus et des fruits et légumes crus qui ne sont pas pelés ou qui ont été préparés par des personnes vivant ou se rendant des pays de forte endémicité.

En 2011, le premier vaccin contre l’hépatite E a été homologué en Chine. Bien qu’il ne soit pas disponible partout dans le monde, il est susceptible de le devenir dans plusieurs autres pays.

Lignes directrices pour la lutte contre les épidémies

En cas d’épidémie, l’OMS recommande:

  • de déterminer le mode de transmission;
  • d’identifier la population exposée à un risque accru d’infection;
  • d’éliminer les sources courantes d’infection;
  • d’améliorer les pratiques sanitaires et l’hygiène pour éliminer la contamination fécale de l’eau et des aliments.

Action de l’OMS

Pour prévenir et combattre l’hépatite virale, l’OMS oriente son action sur les axes suivants:

  • sensibiliser, promouvoir les partenariats et mobiliser les ressources ;
  • énoncer des politiques fondées sur des bases factuelles et fournir les données nécessaires à l'action;
  • prévenir la transmission; et
  • dépister, soigner et traiter.

L’OMS organise par ailleurs chaque année le 28 juillet la Journée mondiale de l’hépatite, qui vise à sensibiliser le public et à mieux faire comprendre ce qu’est l’hépatite virale.

Partager

Pour plus d'informations:

WHO Media centre
Téléphone: +41 22 791 2222
Courriel: mediainquiries@who.int