Paludismo

Paludismo: información para viajeros

Los viajeros internacionales podrían hallarse expuestos a la infección por el paludismo en 97 países del mundo que, en su mayor parte, se concentran en África, Asia y América. Las personas infectadas suelen presentar fiebre, escalofríos y síntomas gripales en un primer momento. En caso de no tratarse, la enfermedad puede provocar complicaciones graves y, en algunas ocasiones, la muerte. Los síntomas del paludismo aparecen después de un período de siete días o más. El viajero que presente fiebre en los tres meses posteriores a una posible exposición deberá considerarlo una urgencia médica y someterse inmediatamente a un reconocimiento.


La causa del paludismo son los parásitos del género Plasmodium y lo transmiten las hembras de los mosquitos del género Anopheles, que suelen picar entre el atardecer y el amanecer. Existen cinco especies de parásitos que infectan a los seres humanos: P. falciparum, P. vivax, P. ovale, P. malariae, et P. knowlesi. Entre ellos, P. falciparum y P. vivaxson los más frecuentes, y el primero es el más peligroso, ya que tiene las tasas de complicaciones y mortalidad más elevadas. Esta forma mortal del paludismo constituye un grave problema de salud pública en buena parte de los países de África subsahariana.

La OMS estima que en 2012 hubo 207 millones de casos de paludismo en todo el mundo (intervalo de incertidumbre: entre 135 millones y 287 millones) y que unas 627 000 personas murieron a causa de la enfermedad (intervalo de incertidumbre: entre 473 000 y 789 000), la mayoría de ellas niños menores de cinco años en África subsahariana.

Recomendaciones de la OMS

La prevención de las picaduras de mosquito entre el atardecer y el alba constituye la primera línea de defensa contra el paludismo. Entre las medidas destinadas a prevenir las picaduras figuran los mosquiteros tratados con insecticidas de larga duración para dormir y el uso de ropa de protección y repelentes contra los insectos. Dependiendo del riesgo de contraer la enfermedad que exista en la zona visitada, los viajeros internacionales deberán tomar además medicación preventiva (quimioprofilaxis) antes, durante y después del viaje.

Algunos grupos de viajeros, tales como los niños pequeños, las embarazadas y las personas cuyo sistema inmunitario está debilitado, corren un riesgo especial de padecer la enfermedad grave si se infectan. En las embarazadas, el paludismo aumenta el riesgo de defunción materna, aborto espontáneo, mortinatos e insuficiencia ponderal del recién nacido, así como de muerte en el periodo neonatal.

Las embarazadas deberían evitar viajar a zonas donde se dé la transmisión del paludismo y, en cuanto a los lactantes y los niños pequeños, se recomienda a los padres que no los lleven a zonas donde exista riesgo de contraer el paludismo por P. falciparum. En caso de que exista la obligación de viajar, conviene adoptar medidas preventivas eficaces contra el paludismo aunque se trate de zonas donde la causa predominante es P. vivax.

Antes de viajar a países o regiones con paludismo endémico, los viajeros deberían acudir al centro nacional de control de enfermedades que les corresponda u otras instituciones que ofrezcan asesoramiento a viajeros para obtener información relativa a las medidas de prevención que deberán adoptar.

Viajes internacionales y salud

Todos los años, la OMS publica International Travel and Health, una guía integral y actualizada sobre la prevención y el tratamiento de todas aquellas enfermedades por las que podrían verse afectados los viajeros. Esta publicación se hace llegar a los profesionales de la salud y los centros nacionales de control de enfermedades e incluye información sobre la distribución geográfica del paludismo, datos epidemiológicos sobre los países donde este es endémico y todas las medidas de prevención recomendadas.

La publicación contiene también recomendaciones de la OMS sobre medidas de protección contra las picaduras de mosquito e información sobre posibles efectos secundarios de diversos medicamentos antipalúdicos y sobre el grado de resistencia a estos en cada país.

La OMS lamenta no poder atender consultas individuales sobre el riesgo de paludismo en itinerarios específicos de países concretos..

Última actualización: 6 de marzo de 2014

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