Changement climatique et santé humaine

Biens et services issus des écosystèmes pour la santé

Qu’est-ce qu’un écosystème?

L’écosystème est l’ensemble des éléments physiques et biologiques présents dans un environnement. Ces éléments entretiennent des relations complexes et forment une unité en interaction avec l’environnement.

Pourquoi les écosystèmes sont-ils importants pour la santé?

Les bénéfices tirés des écosystèmes sont les avantages que les écosystèmes procurent aux hommes. Ils sont indispensables au bien-être de tous, partout dans le monde. Ils englobent l’approvisionnement, la régulation et les services d'ordre culturel qui affectent directement les populations, ainsi que les services nécessaires à leur mise en oeuvre.

Que ce soit pour la disponibilité de denrées alimentaires et d’eau en quantité suffisante ou pour la régulation des vecteurs, des nuisibles et des agents pathogènes, la santé et le bien-être des populations dépendent de ces services et de l’état de l’environnement naturel. La biodiversité est le fondement de l’ensemble des services écosystémiques.

Les liens de causalité entre les modifications de l’environnement et la santé sont complexes car ils sont souvent indirects. La cause et l’effet sont parfois éloignés dans l’espace et dans le temps et ils dépendent de plusieurs facteurs. Les produits et les services issus de l’écosystème (tels que la disponibilité d’eau douce, de nourriture et de sources de carburant) sont en fait indispensables pour être en bonne santé et mener une vie productive.

Si les services écosystémiques ne suffisent plus à répondre aux besoins de la société, les répercussions directes sur la santé peuvent être importantes. Une modification des services écosystémiques aura indirectement une incidence sur les moyens de subsistance, les revenus, les migrations locales.

Elle peut même entraîner parfois des conflits politiques. Ses effets sur la sécurité économique et physique, la liberté et les relations sociales ont d’importantes conséquences sur le bien-être et la santé, ainsi que sur la disponibilité des services de santé et des médicaments.

Interactions entre le changement climatique et la santé humaine
Graphique illustrant les interactions du changement climatique sur la santé

Menaces sur les écosystèmes et la santé

Les interventions humaines altèrent la capacité des écosystèmes à fournir leurs biens (p. ex. eau douce, nourriture, produits pharmaceutiques, etc.) et services (p. ex. purification de l’air, de l’eau et des sols, la séquestration des polluants, etc.).

La perturbation de l’écosystème peut avoir des répercussions sur la santé de plusieurs façons et selon un enchaînement complexe. Les effets sur la santé sont déterminés par le degré de dépendance de la population locale vis-à-vis des services écosystémiques et par des facteurs, tels que la pauvreté, qui ont une incidence sur la vulnérabilité face à la modification d’éléments comme l’accès à la nourriture et à l’eau.

Évaluation des écosystèmes pour le millénaire

Le Secrétaire général de l’Organisation des Nations Unies a demandé, en 2000, que soit effectuée une évaluation des écosystèmes pour le millénaire (EM) afin de mieux connaître les conséquences de la modification des écosystèmes sur le bien-être des populations. Cette évaluation est une initiative à laquelle ont participé plusieurs organismes et plus de 1360 experts dans le monde.

Les résultats publiés en 2005, en cinq volumes, donnent aux décideurs et au grand public des informations scientifiques pertinentes sur l’état des écosystèmes, les conséquences de leur modification et les mesures qu’il est possible de prendre.

Quelles sont les principales conclusions de l'évaluation?

  • Au cours des cinquante dernières années, l’homme a modifié les écosystèmes plus rapidement et plus profondément que durant toute période comparable de l’histoire de l’humanité, en grande partie pour satisfaire une demande toujours plus grande en matière de nourriture, d’eau douce, de bois, de fibre et d’énergie, ce qui a entraîné la perte considérable et largement irréversible de la diversité de la vie sur la terre.
  • Les changements écosystémiques ont donné des gains nets substantiels en ce qui concerne le bien-être humain et le développement économique mais ces gains ont été obtenus à des coûts croissants, notamment la dégradation de nombreuses fonctions écosystémiques, des risques accrus de changements non linéaires et l’accentuation de la pauvreté pour certains groupes de personnes. Si l’on n’y remédie pas, ces problèmes auront pour effet de diminuer considérablement les avantages que les générations futures pourraient tirer des écosystèmes.
  • La dégradation des fonctions écosystémiques pourrait augmenter de manière significative pendant la première moitié de notre siècle et est un obstacle à l’atteinte des objectifs du Millénaire pour le développement.
  • Le défi qui consiste à inverser le processus de dégradation des écosystèmes tout en répondant aux demandes croissantes des fonctions qu’ils fournissent peut être partiellement relevé selon certains scénarios examinés par l’EM mais nécessite des changements importants des politiques, des institutions et des pratiques, changements qui ne sont pas en voie de réalisation. Il existe de nombreuses possibilités qui permettent de conserver ou d’améliorer certaines fonctions définies de manière à réduire les compromis négatifs ou à favoriser des synergies positives avec d’autres fonctions écosystémiques.

L’EM estime dans ses conclusions que l’activité humaine réduit le capital naturel de la terre, exerçant des pressions si fortes sur l’environnement que nous ne pouvons plus présupposer de la capacité des écosystèmes de la planète à soutenir les générations futures.

Parallèlement, l’évaluation démontre qu’avec des actions appropriées, on peut renverser la dégradation des nombreuses fonctions écosystémiques au cours des cinquante prochaines années mais que les changements de politiques et de pratiques requis sont énormes et qu’ils ne sont pas en voie de réalisation.

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