Preguntas y respuestas sobre el VIH/SIDA

Preguntas y respuestas
Noviembre de 2014

¿Qué es la infección por el VIH?

El virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) infecta las células del sistema inmunitario y las destruye o trastorna su funcionamiento, lo que acarrea el deterioro progresivo de dicho sistema y acaba produciendo una deficiencia inmunitaria. Se habla de inmunodeficiencia cuando el sistema inmunitario ya no puede cumplir su función de combatir las infecciones y otras enfermedades. Las infecciones que acompañan a la inmunodeficiencia grave se denominan «oportunistas» porque los agentes patógenos causantes aprovechan la debilidad del sistema inmunitario.

¿Qué es el sida?

El sida (síndrome de inmunodeficiencia adquirida) representa las etapas más avanzadas de la infección por el VIH. Se define por la aparición de alguna de más de veinte infecciones oportunistas o cánceres vinculados con el VIH.

¿Cómo se transmite la infección por el VIH?

Se puede transmitir por las relaciones sexuales (vaginales, anales o bucales) sin protección con una persona infectada; por la transfusión de sangre contaminada; y por compartir agujas, jeringas u otros objetos punzocortantes contaminados. La madre puede transmitirle la infección al hijo durante el embarazo, el parto o el amamantamiento.

¿Cuantas personas están infectadas por el VIH?

Según cálculos de la OMS y el ONUSIDA, a finales de 2013 había en el mundo unos 35 millones de personas infectadas por el VIH. Ese mismo año, contrajeron la infección unos 2,1 millones de personas, y unos 1,5 millones murieron por causas relacionadas con el sida.

¿Cuánto tiempo tarda en aparecer el sida en las personas infectadas con el VIH?

Este periodo puede variar mucho de una persona a otra. Si no se da tratamiento, la mayoría de los infectados por el VIH presentan signos de enfermedad al cabo de 5 a 10 años, aunque el periodo puede ser más breve. El tiempo que transcurre entre la infección por el VIH y el diagnóstico de sida puede variar entre 10 y 15 años, a veces más. El tratamiento con antirretrovíricos puede hacer más lenta la evolución porque evita la multiplicación del virus y, en consecuencia, disminuye la cantidad de virus presente en la sangre del individuo infectado (la llamada «carga vírica»).

¿Cuál es la infección oportunista que afecta con más frecuencia a las personas infectadas con el VIH y puede causarles la muerte?

Cada año, la tuberculosis mata a casi 360 000 personas infectadas con el VIH. En África, es la causa principal de muerte de las personas infectadas por el VIH; a escala mundial, es una de las causas principales en este grupo. Para prevenir y tratar la tuberculosis combinada con la infección por el VIH, son decisivas varias estrategias sanitarias básicas:

  • la intensificación de la detección de casos de tuberculosis activa;
  • el tratamiento preventivo con isoniazida;
  • el control de la infección tuberculosa;
  • el inicio temprano del tratamiento con antirretrovíricos.

¿Cómo puedo limitar el riesgo de infectarme por el VIH por medio de las relaciones sexuales?

  • Cada vez que tenga relaciones sexuales, utilice correctamente el condón masculino o femenino.
  • Absténgase de practicar las relaciones sexuales con penetración.
  • Sea fiel a una pareja sexual que no esté infectada, sea igualmente fiel y no tenga ningún otro comportamiento de riesgo.

La circuncisión masculina, ¿previene la transmisión del VIH?

La circuncisión masculina reduce en un 60% el riesgo de transmisión sexual de las mujeres a los hombres. Desde 2007, la OMS y el ONUSIDA han recomendado la circuncisión médica voluntaria como una estrategia suplementaria importante para prevenir la infección por el VIH en lugares donde esta tiene gran prevalencia y la circuncisión masculina es poco frecuente. Catorce países del este y el sur de África que reúnen estas características han iniciado programas para ampliar la circuncisión masculina.

La circuncisión masculina por razones médicas es una intervención que brinda protección parcial para toda la vida contra las infecciones de transmisión sexual, en especial la causada por el VIH. Siempre ha de considerarse como parte de un conjunto completo de medidas preventivas y nunca debe remplazar a otros métodos conocidos, como el uso del condón femenino o masculino.

¿Cuán eficaz es el condón para prevenir la infección por el VIH?

Si se utiliza correctamente en cada coito, el condón es un método de eficacia comprobada para prevenir la infección por el VIH en hombres y mujeres. Sin embargo, fuera de la abstinencia, ningún método protector es totalmente eficaz.

¿Qué es el condón femenino?

El condón femenino es el único anticonceptivo de barrera controlado por la mujer que se encuentra actualmente en el mercado. Es una vaina de poliuretano transparente, resistente y suave que se introduce en la vagina antes del acto sexual. Reviste por completo la cavidad vaginal y brinda protección contra el embarazo y las infecciones de transmisión sexual, en particular la causada por el VIH, cuando se utiliza correctamente en cada coito.

¿Qué beneficios reporta la prueba del VIH?

Conocer su estado con respecto al VIH puede tener dos efectos importantes:

  • Si usted se entera de que está infectado por el virus, puede tomar medidas antes de que aparezcan los síntomas para recibir tratamiento, asistencia y apoyo, con lo cual puede prolongar la vida y evitar complicaciones médicas por muchos años.
  • Si resulta que está infectado, puede tomar precauciones para evitar la transmisión del VIH a otras personas.

¿Qué son los medicamentos antirretrovíricos?

Son productos que se utilizan para tratar y prevenir la infección por el VIH. Actúan deteniendo o alterando la reproducción del virus en el organismo, lo que disminuye la carga vírica.

¿En qué estado se encuentra hoy en día el tratamiento con antirretrovíricos?

A finales de 2013, 11,7 millones de personas en los países de ingresos bajos y medianos recibían tratamiento con antirretrovíricos. Hasta 2003, el costo elevado de los medicamentos, las infraestructuras sanitarias débiles o insuficientes y la falta de dinero impedían el uso amplio del tratamiento con una combinación de estos medicamentos en dichos países. En los últimos años, el aumento de la decisión política y del financiamiento ha propiciado una ampliación extraordinaria del acceso al tratamiento.

¿Hay cura para la infección por el VIH?

No, no hay cura para la infección por el VIH. Pero un buen tratamiento con antirretrovíricos seguido al pie de la letra aminora la evolución de la infección hasta casi detenerla. Cada vez más personas infectadas por el VIH, incluso en países pobres, pueden permanecer en buenas condiciones y ser productivas por periodos prolongados.

¿Qué otro tipo de asistencia necesitan las personas infectadas con el VIH?

Además de los medicamentos, estos pacientes requieren a menudo orientación y apoyo psicosocial. Tener una nutrición adecuada y acceso a agua salubre e higiene básica también pueden ayudarlos a mantenerse en buen estado.

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